Corales: una historia muy breve

Escrito por Evan Quinter, Traducido por Lorena Neira-Ramírez, Revisado por Catalina Ramírez-Portilla

Figura 1 ilustra cómo se habría visto un arrecife mesofótico en el Devónico junto con tiburones y especies de coral ya extintas.  Créditos de la foto Dr. Zapalski et al. 2017

Los corales, que constituyen la base ecológica de los ecosistemas marinos alrededor del mundo, son una de las especies más importantes en el océano. Se pueden encontrar corales desde las aguas someras en las costas hasta las oscuras profundidades marinas, y es muy difícil imaginar nuestros océanos sin ellos. Pero, ¿hace cuánto tiempo los corales han estado construyendo los ecosistemas de arrecife? ¿Cuándo apareció el primer coral? Para averiguarlo, necesitamos viajar 500 millones de años atrás en el tiempo hasta el período Cámbrico. 

Figura 2 muestra el océano durante la explosión del Cámbrico, ¡un período lleno de trilobites! Créditos de la foto Katrina Kenny, 2019. 

En esos momentos, la Tierra estaba estallando, en el buen sentido. La reciente explosión del Cámbrico había desatado nueva vida sobre el planeta con la aparición de casi todos los filos principales, con excepción de los Bryozoa. Fue durante esta edad dorada biológica, se cree que los corales aparecieron por primera vez como organismos solitarios. Sin embargo, tras varios períodos de extinción es difícil seguir el rastro de esqueletos coralinos fosilizados.  

Esto nos lleva al arrecife de coral más antiguo conocido, que data de 390 millones de años atrás en el período Devónico. El Devónico es mayormente conocido por Tiktaalik, considerado el eslabón de la cadena evolutiva entre los peces de aletas lobuladas y los primeros anfibios. No obstante, éste fue también un período de formación de extensos arrecifes coralinos, lo cual fue confirmado por el descubrimiento de arrecifes mesofóticos en las montañas de Świętokrzyskie

En estas montañas de la actual Polonia, investigadores analizaron corales plati que habrían crecido en latitudes tropicales de la plataforma sur del supercontinente de Laurasia. Generalmente, estos corales en forma de plato dominan los arrecifes mesofóticos, o de intensidad lumínica media a baja , dado que su morfología plana y ancha es óptima para ambientes con baja luminosidad. Al ser comparados con los corales más ramificados que dominan en zonas de alta luminosidad, este gradiente de formas muestra la influencia de la disponibilidad de luz en la supervivencia de las especies. Además, los corales foliosos proveen evidencia temprana de la relación simbiótica con algas fotosintéticas, aunque no es claro si los corales del pasado al igual que los corales modernos, utilizaron las zooxantelas como fuente de energía. 

Figura 3 ilustra varias conformaciones de los corales Platyaxum encontrados en arrecifes Devónicos. Créditos de la foto Dr. Zapalski et al. 2017.

Estos arrecifes ancestrales son una mezcla entre lo nuevo y lo viejo, ¡con corales extintos viviendo entre rayas y tiburones! La clase de corales allí, desde el coral folioso Roseoporella hasta los corales solitarios y rugosos en forma de cono, demuestran la variedad de la vida presente durante esta época.  Desafortunadamente, el período Devónico acabó con fluctuaciones masivas de las condiciones climáticas y pérdida de los arrecifes de coral

Los corales duros modernos (Scleractinia) empezaron a aparecer durante el período Triásico, junto con la separación del supercontinente Pangea. De alguna forma y sobreviviendo períodos glaciales y eventos de extinción, los corales formadores de arrecife continúan  siendo la base de los ecosistemas modernos. Con una cronología tan histórica como los corales mismos, su evolución sólo puede denotar la importancia de estos persistentes animales. A medida que trabajamos para conservar los corales de las actividades antropogénicas y una sexta extinción masiva, recordemos que estamos protegiendo a los organismos que perseveraron bajo el mar por millones de años. 

Puedes encontrar el estudio del Dr. Zapalski aquí:

https://link.springer.com/article/10.1007/s00338-017-1575-8

Si quieres aprender más sobre las eras geológicas, haz click abajo: 

https://ucmp.berkeley.edu/help/timeform.php

Para aprender más sobre cómo los científicos miden la edad de los corales, haz click abajo:

https://www.whoi.edu/know-your-ocean/ocean-topics/ocean-life/coral/dating-corals-knowing- the-ocean/

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